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棕櫚和約書亞樹

沙漠扇葉棕櫚(The Desert Fan Palm)

在不同地熱和稀疏的環境裡,棕櫚綠洲是一個蔭涼和安慰的繁茂禮物。青綠的植物景色需要水的長期供應,因此綠洲常沿著斷層線發生,上升的堅固不透水地層迫使地下水湧上地表。在北美洲只有158個沙漠扇葉棕櫚綠洲,其中五個位於約書亞樹國家公園內。

沙漠棕櫚學名叫華盛頓尼亞.弗利佛拉(Washingtonia flifera),是南加州低層酷熱沙漠的原生植物,壽命可達80到90年,樹高可達75英尺,沙漠棕櫚是北美洲最高的棕櫚樹之一。它很重,成熟的沙漠扇葉棕櫚重量可達3公頓。它特別的葉子像一個扇子,並且像手風琴般地摺疊,它們可達6英尺長,並且差不多那麼寬。棕櫚樹死掉的葉子仍會附著在它的主幹上,看起來像「櫬裙」一樣,直到被火、風,或洪水移除。

火對棕櫚樹是有益的,並且很少造成成年棕櫚樹死亡。運送水和營養物質的棕櫚樹維管束,散佈在整個樹幹內,這種安排形成對火造成的高溫絕緣。不像其他的樹,如櫟樹,所有維管束只集中在樹皮下的一圈裡。大火的確會造成年輕的棕櫚樹死亡,但是它也移除掉其他的競爭者,並且開闊空間讓棕櫚樹種子發芽。實際上,沙漠扇葉棕櫚樹在火災之後會立即產生種子,一棵健康的棕櫚樹能生產多達350,000棵種子。

從史前時代起,人們就被棕櫚樹所吸引。印地安人吃棕櫚樹果,並且使用棕櫚樹建造防水的居所。Chuillas族(唸成︰卡威亞斯)就會週期性地放火燒綠洲,以增加棕櫚果的生產,並除去綠洲地面凌亂的銳緣的棕櫚樹葉。Chuillas族也會在有希望的地方種植棕櫚樹種子。

約書亞樹(Joshua Trees)

約書亞樹,學名為布來利弗利雅絲蘭(Yucca brevifolia),是百合科的一族巨大成員。像學名華盛頓尼雅菲佛拉(Washingtonia filfera)的加州扇葉棕櫚樹一樣,約書亞樹是單子葉植物,屬於包括草本科和蘭科植物的顯花植物的次分類。約書亞樹是您位在莫加維沙漠裡的一個好指標,但您也可能會發現它長在亞利桑那西部梭諾倫沙漠(Sonoran Desert)巨柱仙人掌(saguaro cactus)旁,或聖貝納迪諾山( San Bernardino Mountains )與松樹混合生長。

多年以前,約書亞樹多用途的特性被印地安人發現,它堅韌的葉子被編織成籃子和涼鞋,生的或烤過的花芽和種子就成為健康的副食品,本地Cahuilla部落很久以前就稱那些樹為『hunuvat chiy'a』或『humwichawa』,這兩個字現在仍被少數長者在言語中流利的使用。

在第19世紀中,摩門教(Mormon)移民已經越過科羅拉多河,傳說這些先民以先知約書亞之名為樹命名,是因為看見約書亞樹的枝幹在祈禱後伸展開來,指示這些旅者向西前進。摩門教移民的同時,牧人和礦工懷著高度的希望來到高地沙漠從事蓄牧和尋金,這些牧人使用約書亞樹的枝幹來建造圍牆和畜欄,礦工則用它來作為處理礦石的蒸氣機的燃料。

今天我們因絲蘭奇異的外表而欣賞它,它是生物學上一個驚人的景色。約書亞樹的生命週期從很少能夠發芽的種子開始,它的生存依賴即時的降雨。小苗在前5年內的生長可能只會增長幾英寸,然後慢慢的成長,之後平均每年長一英寸半。在公園內最高的約書亞樹赫然聳立有40英尺高,出現在王后山谷森林(Queen Valley forest),估計已存活超過900年。這些「樹」不像櫟樹或松樹一樣有年輪,這得判斷其年齡的作業非常困難,但是您可以將約書亞樹的高度除以平均每年成長一英寸半,得到其年齡粗略的估計值。

春雨會為長主幹樹枝尖端帶來成群白綠色的花。像所有的沙漠花朵一樣,約書亞樹依賴完美的條件︰即時雨,和約書亞樹冬天結冰。研究人員相信溫度降至冰點以下,可能會損壞樹枝成長的末端,並模擬分枝後開花的情境。有些約書亞樹直接長莖,這些樹不會開花,這是它們不分枝的原因。在理想的天氣,花的授粉需要絲蘭蛾的造訪,蛾在花房裡面產卵時順便帶走花粉。當種子發展成熟時,蛾卵孵化成幼虫並以種子為食。樹依賴蛾來授粉,蛾依賴樹提供種子餵養幼虫,形成一種愉快的共生。約書亞樹也能從根和樹枝生長,這種無性繁殖再生的能力,使得發生洪水或火災損壞主幹之後,能夠快速地恢復。

很多鳥、哺乳動物、爬蟲和昆蟲依靠約書亞樹而得到食物和遮蔽,留意眼前閃過的黃黑色身影,那是斯克特金鶯(Scott's oriole)正忙著在絲蘭的枝幹上築巢。在岩石的底部,您可能會發現木鼠(wood rat)以多刺的絲蘭樹葉築成有保護作用的巢穴。當夜幕低垂時,沙漠夜蜥蜴開始在倒下的約書亞樹四周遊蕩,尋找可口的昆蟲。

約書亞樹是莫加維沙漠(Mojave Desert)生態系統的一部分,也是重要的一環,為許多鳥、哺乳動物、昆蟲和蜥蜴提供棲息地。約書亞樹森林述說著透過堅忍而生的生存、復原力和美麗果實的故事。

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